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Matière sensible : mousses, gels, cristaux liquides et autres miracles


Michel MITOV

Michel Mitov, docteur en physique de la matière condensée de l’université de Nice-Sophia Antipolis, est Directeur de recherche au CNRS. Les cristaux liquides sont sa spécialité. Après une période postdoctorale à Chalmers University of Technology à Göteborg en Suède, il intègre le Centre d’Elaboration de Matériaux et d’Etudes Structurales du CNRS à Toulouse. Il y anime l’équipe Cristaux Liquides, au sein de deux thématiques : les cristaux liquides réflecteurs, avec des débouchés dans le domaine des vitrages intelligents anti-canicule, et l’organisation de nanoparticules d’or dans un cristal liquide dont les applications concernent les matériaux pour l’optique et les nanotechnologies douces. Il mène également des activités de diffusion de la culture scientifique sur les cristaux liquides et la « matière molle » vers le grand public (conférences, articles, participations à des émissions de radio et documentaires). Il est l’auteur des Cristaux liquides dans la collection Que Sais-Je ? (PUF, 2000) et de Matière sensible — Mousses, gels, cristaux liquides et autres miracles (Seuil, 2010) dont la traduction paraîtra aux Etats-Unis en 2012 chez Harvard University Press.




Cet excellent essai présente les différents aspects de la physique de la matière molle d’une manière tout à fait originale. Le lecteur curieux appréciera la façon simple et pédagogique dont sont présentés les concepts sans pour autant simplifier à outrance la complexité des phénomènes. Les illustrations issues du quotidien justifient remarquablement bien l’intérêt de ces matières sensibles omniprésentes dans les technologies modernes.
Écrit par Michel MITOV, chercheur au CNRS, l’œuvre est divisée en 14 chapitres, accompagnés d’un prologue, une introduction, un épilogue, de notes, une bibliographie et une table des matières. Il traite de la matière sensible, aussi plus communément appelée « matière molle », qui réfère à l’ensemble des matériaux solides ou liquides dont les propriétés macroscopiques (i.e. optiques, mécaniques, …) sont sensiblement modifiées par des variations minimes de leur environnement. Les émulsions, les mousses, les polymères, les matériaux visco-élastiques, les solutions colloïdales, les poudres ou encore les cristaux liquides y sont présentés. Chaque chapitre s’appuie sur des cas concrets pour caractériser le matériau et décrire ses propriétés remarquables telles que l’homogénéité de la bile, l’élasticité du caoutchouc, la stabilité des mousses de champagne … De la mise en œuvre des matériaux dans des cadres thérapeutiques (encapsulation des médicaments) à la production industrielle de vins ou pneumatiques en passant par l’application culinaire, les applications technologiques issues du quotidien sont omniprésentes. Des schémas simples et clairs permettent de mieux comprendre les mécanismes de base en jeu et des photographies viennent étayer judicieusement le récit. Quelques aspects historiques sur la découverte des différents concepts et phénomènes sont évoqués et permettent de réfléchir sur la manière dont la science se construit au fil du temps.
Faisant usage d’anecdotes ou de faits historiques et ne dédaignant pas l’humour pour appuyer ses explications, l’auteur a su rendre ce livre non seulement instructif mais aussi et surtout captivant. Dès l’introduction jusqu’à la conclusion, il s’appuie sur le fil conducteur du « mystère » de la liquéfaction du sang de Saint Janvier, bel exemple de la matière sensible présenté sous forme d’une enquête policière à la Da Vinci Code.
Bref, cet ouvrage constitue une description agréable et décomplexée de la physico-chimie des nano et microstructures des milieux divisés. Il est rare qu’un chercheur parvienne à écrire un livre aussi instructif qui se lit comme un roman !


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